哈勃在碰撞过程中捕捉到两个星系的迷人细节

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大约 1 亿光年外,两个星系正在让天文学家先睹为快银河系的命运。

如此接近以至于它们被归为一个单一的名称,Arp 91,螺旋星系 NGC 5953 和 NGC 5954 正在合并过程中,后者的物质向前者延伸并延伸到前者中。这次合并的细节可以在哈勃太空望远镜的新图像中看到。

根据我们对这些巨大宇宙相互作用的模型,两个星系将逐渐结合在一起,成为一个大的椭圆星系。这就是我们期望银河系最终与我们最近的星系邻居——旋涡星系仙女座合并时的结局。

实际上,银河合并在宇宙中并不少见。空间很大,你可能会认为物体不会经常撞到其他东西,但星系不会漂浮在虚无的海洋中。它们通常由巨大的星系际气体细丝连接,这些气体可以作为物质高速公路,星系沿着这些高速公路一起穿过虚空。

我们已经发现了许多这样的星系碰撞,但它们发生在大约 10 亿年的时间尺度上,因此任何一次孤立的碰撞都不会揭示整个过程。然而,每一个都是过程中某个时刻的快照;通过共同研究碰撞,我们可以拼凑出事件的顺序,如下面的 2016 年模拟所示。

Arp 91 处于两个星系尚未受到明显干扰的阶段;它们的螺旋结构仍然基本完好无损。然而,它们的相互作用在两个星系中都引发了恒星形成的爆发,因为流入的气体在恒星形成气体的分子云中产生冲击,将其推向更密集的团块,在它们自身的质量下坍塌形成小恒星。

此外,两个星系都有活跃的星系核;也就是说,它们中心的超大质量黑洞正在积极吞噬物质。这个过程会产生强大的黑洞风,将其推入周围的气体中——你猜对了——会产生引发恒星形成的冲击。所以这两个星系确实是非常繁忙的地方。

最终,两者将合并,它们的螺旋结构溶解成一个明亮的、几乎没有特征的星系,称为椭圆星系。然而,那至少是几亿年之后。人类是否会在附近看到它是一个悬而未决的问题。

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